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飲み込みづらい 原因はさまざま

不安が背景にあることも

このごろ食事がのどを通らない、飲み込みにくい、こんな症状はありませんか? 嚥下障害は高齢者だけの問題ではありません。原因を特定して、治療に努めましょう。

◆食べ物が飲み込みにくいと一言で言っても、のどに詰まった感じがある、のどが狭くなった感じがする、むせてしまう、のどが痛い、食べ物が食道に落ちていかないなど、その症状は多岐にわたります。原因はさまざまで、のど、食道、胃のほか、筋肉、神経、脳などに異常が起きている可能性も考えられます。

◆のどや口の中、食道などの食べ物の通り道に傷や閉塞があって、飲み込みにくさが現れる場合を器質的嚥下障害と呼びます。

◆口内炎や舌炎、扁桃腺炎、かぜやインフルエンザなどによるのどの腫れ、のどのポリープなどのほか、舌や口腔、咽頭、喉頭、食道などのがんが食べ物の通り道が狭くして、飲み込みにくくしている場合もあります。器質的嚥下障害による場合は、原因疾患の治療が基本です。

◆ほかに、食べ物を胃に運ぶ蠕動運動の低下や胃との接合部の開きが機能的に傷害される食道アカラシア、胃食道逆流症でも胸やけや胸のつかえ、げっぷなどが起きて飲み込みにくくなることがあります。

◆脳血管障害などの後遺症として、主に高齢者に増加しているのが嚥下障害(えんげしょうがい)です。脳や神経の異常により、飲み込みがうまくいかなくなるため、機能的嚥下障害と呼ばれます。

◆嚥下機能を司る脳の中枢が障害を受けると、信号がうまく伝達されず、飲み込むタイミングがずれたり筋肉の反射が起こらなかったりして、飲み込みにくくなります。脳血管障害によるものが代表的なものですが、パーキンソン病や筋萎縮性側索硬化症(ALS)などによるものもこの範疇に入ります。

◆特に食べ物や唾液が誤って気管支に入ってしまうと、誤嚥性肺炎(ごえんせいはいえん)の原因となるため注意が必要です。改善には長期的なリハビリを行う必要があります。

◆このほか、重症筋無力症などでも、飲み込むための筋力が低下して、嚥下障害が起こります。やはり原因疾患の治療が優先されます。

◆しかし、原因になる疾患が検査をしても見つからず、のどにも異常が見られないのに飲み込みにくさを訴えるケースがあります。それが「咽喉頭異常感症(心因性嚥下障害)」です。ストレスや過労、心労などから症状が現れたもので、食欲不振や心身症、不安神経症を抱えている場合も少なくありません。治療では抗不安薬を使うこともあります。

◆飲み込みにくさがある場合、特に高齢者は嚥下障害だけでなく、気管や気管支に食べ物をつまらせる事故の危険があります。飲み込みやすい食材、飲み込みやすい調理法を工夫して、むせるのを防ぎましょう。

◆食材を細かく切る、軟らかいものにする、よく煮込む、汁ものやあんかけ、おかゆにするなどして、ゆっくり噛んでから飲み込みます。一口分を少量にする、一口食べたらお茶を飲む、熱い物、刺激のある物を避けるなども心がけてください。

(監修:はくらく耳鼻咽喉科・アレルギー科クリニック院長 生井明浩/2014年1月2日)


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