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ミドリムシが健康に役立つ?

植物と動物の性質を併せ持つ

藻の一種であるミドリムシ(ユーグレナ)のもつ豊富な栄養素が注目されています。サプリメントや飲料などの形で販売されていますが、1日0.5〜1gでさまざまな効果が期待できるとか。いったいどんなものなのでしょうか。

◆ミドリムシは「ムシ」と呼ばれていますが、体長0.05mmほどの微生物で藻の一種です。淡水で育ち、5億年以上前から地球上に生息。学名の「ユーグレナ」という名前で呼ばれることもあります。

◆藻ではありますが、植物と動物の両方の特徴をもつ生物で、植物のように光合成を行い、動物のように形を変えて動くことができます。動物に含まれるDHAやEPAももっており、両方の性質を備えていることで、摂取により私たちの健康にさまざまな面でプラスに働くことがわかっています。

◆2012年にミドリムシの研究を進めて大量培養に成功した東京大学が、学内に立ち上げたベンチャー企業で本格的にミドリムシを素材にした食品(クッキー)を販売して話題になりました。これまでの研究で、ミドリムシはじつに59種類もの栄養素をもつことがわかっています。

◆ビタミン類では、ビタミンAのもととなるαカロテン、βカロテン、ビタミンB群、ビタミンC、ビタミンD、E、K1、パントテン酸、葉酸など。ミネラル類では、鉄、銅、亜鉛、カルシウム、マグネシウム、カリウム、リン。そのほか、多くのアミノ酸類や、DHA、EPA、オレイン酸、リノール酸といった不飽和脂肪酸なども含まれます。

◆この豊富な栄養素をもとに、抗酸化、アンチエイジング、美肌、ダイエット、疲労回復、血管や神経の若返り、生活習慣病の改善、脳の活性化、認知症予防など、さまざまなことに役立てようと、多くのメーカーが商品開発を行っています。さらに、ミドリムシ特有の成分の「パラミロン」にはプリン体の吸収抑制効果や、コレステロールの排泄効果などが認められています。

◆ミドリムシには植物にある細胞壁がなく、細胞膜のみで細胞が構成されています。これも植物と動物の両方の性質をもつ存在であるがゆえで、細胞壁がないことで、私たちが摂取した際に、効率よく栄養素を吸収することができます。その消化率は9割以上との報告もあります。

◆しかも、生産効率はイネの約十数倍といわれ、過酷な環境下でも成長できる強い生存能力があります。その点から、食糧危機や飢餓対策にも期待が寄せられており、ミドリムシを活用して発展途上国の栄養不足の子どもたちを救う運動も展開されています。

◆それでは実際に、1日にどれくらい摂取すればいいのでしょうか。推奨されているのは粉末で1日0.5〜1g程度で、0.5g中のビタミンB2はささみ25g分、亜鉛はクルマエビ25g分、葉酸はワカメ500g分に相当するとされています。

◆ミドリムシを原料にした商品として、サプリメントや飲料のほか、ヨーグルト、デニッシュなど、コンビニで購入できる食品も販売されています。小さな存在でも、大きな可能性を秘めたミドリムシ。今後、さらにさまざまな面で、私たちの健康維持に役立つことが期待されています。

(監修:目黒西口クリニック院長 南雲久美子/2017年5月26日)

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