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飲み込めない!嚥下障害とは

繰り返す誤嚥や嘔吐に注意

人はものを食べるとき、食べものを認識して口に運び、噛んで、飲み込むという一連の動作を特に意識することなく繰り返しています。このうち、飲み込む動作のことを嚥下(えんげ)といいます。嚥下は複雑なメカニズムを制御して行われますが、これがうまくできなくなるのが嚥下障害です。

◆口の中で噛まれたものは、舌によって咽頭へ送られ、さらに食道へ送られます。のどの奥は、肺へつながる体の前方にある気道と後方にある食道の二手に分かれています。

◆ふだんは気道に通じていますが、飲食するときは喉頭蓋(こうとうがい)というフタのようなものが気道を塞ぎ、食べ物や飲み物が気道に入らないようにしています。これを嚥下反射といい、呼吸と飲食を区別する重要な機能です。

◆嚥下障害があると、飲食物をうまく飲み込めない、口から垂れる、吐き出してしまうなどの嚥下困難や、嚥下反射がうまく働かず飲食物が気道へ入ってしまい、食事中にむせたりせき込んだりする誤嚥などが起こります。

◆もっぱら加齢によるものを考えがちですが、実は年齢に関係なくさまざまな理由から発症します。たとえば脳梗塞や脳出血、パーキンソン病などのほか、舌咽神経や迷走神経といった口やのど周辺の神経障害など、神経や筋肉が障害される病気で発症することがあります。

◆また、先天的な病気による形成異常、甲状腺や頸部のがん、交通事故・火傷などの外傷によって、口腔、のど、食道などが変形したり嚥下の神経を障害し嚥下障害が起こる、器質的な障害によるものもあります。このほか、摂食障害やうつ病、不安障害、神経性胃炎、食道炎などストレス性、心因性の病気の症状として起こることもあります。

◆嚥下障害を診断する際は、全身の状態と口腔・咽頭・喉頭の診察、問診などでおおよその診断がつきますが、嚥下内視鏡検査や嚥下造影検査で実際の嚥下の状態を観察する場合もあります。

◆また、耳鼻咽喉科を受診しても何も異常はないけれども、のどに違和感があって上手く飲み込めない(咽喉頭異常感)、摂食障害のために繰り返される吐き気や嘔吐のために、食べ物を飲み込もうとしても戻ってしまうなどは、精神科や心療内科を受診してください。

◆原因や症状に合わせた服薬やカウンセリング、飲み込むための舌やのどのトレーニングを行うこともあります。障害の程度によっては栄養不足にならないよう経管栄養や輸液による栄養補給も考慮します。心因性の場合は、原因となっている問題の解決や治療が進むと症状は軽快していきます。

◆飲み込みやすく誤嚥しにくい食事の工夫として、サラサラした水様のものはむせやすく、またパサパサしたものは飲み込みにくいので覚えておきましょう。飲み込みやすいのは大きさが少し不揃いでとろりとしたものです。嚥下補助用のトロミ剤を利用するのもいいでしょう。

◆飲み込みづらいと食事が滞るようになり、栄養摂取に問題が出やすくなります。免疫力が低下して、他の病気を招くリスクも高まります。それ以外にも、食事が楽しくなくなる、食欲も衰える、食べることを控えてしまう、といった消極性が生じて、人付き合いが減って活動的でなくなるリスクもあります。口から食べることは、人が生きるうえで大きな役割を果たします。見逃さずに諦めずに専門家の手を借りましょう。

(監修:はくらく耳鼻咽喉科・アレルギー科クリニック院長 生井明浩/2017年11月6日)

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