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認知症との関係は?白質病変

脳卒中の発症リスクにも

大脳の白質病変は血流不足で起こります。40歳以上で現れやすいことがわかっていますが、病変が高度になると脳卒中や認知症、心疾患などのリスクが高くなることがわかっています。脳の白質病変の予防をするには、どうしたらよいのでしょうか。

◆脳の外側にあるのが大脳皮質(灰白質)で、その内側にあるのが白質(髄質)です。この白質部分のうち、さらに深部の白質や脳室の周囲の白質部分に病変が起きる状態が、大脳白質病変です。脳内の細い血管の血流が悪くなるために起きる変化で、「虚血性変化」と呼ばれます。MRI画像では虚血部分が白く映し出されます。

◆大脳白質病変は脳の老化の一種で、80歳ではほとんどの人に見られます。大きさと広がり具合によってグレード1(直径3mm未満の点状病変)、グレード2(3mm以上の斑点状)、グレード3(境界が不鮮明で複数の病変が融合傾向を示す)、グレード4(融合して広く分布する)に分けられます。グレード2以上は要注意とされています。

◆ほとんどは無症状ですが、グレードが進むと、めまいやふらつき、何もないところでのつまずきなどが現れます。また、食事中の咳き込み、軽い頭痛、もの忘れなどが増え、進行すると認知機能が低下していきます。

◆年相応の老化だから、無症状だから、といって軽視していいわけではありません。高度な大脳白質病変があると、脳卒中や認知症のリスクが高くなることがわかっているからです。

◆よく耳にする「無症候性脳梗塞(ラクナ梗塞)」は、すでに脳梗塞が存在する=血管が詰まっている状態です。これに対し、大脳白質病変のほうが軽度な印象を受けますが、脳卒中発症のリスクを比べると、大脳白質病変のほうが高いのです。それぞれの病気がない人を1とした場合のリスクの比較をすると(オッズ比)、無症候性脳梗塞は8.8、高度な大脳白質病変では10.6になると報告されています。

◆65歳以上を対象に行われた研究では、大脳白質病変が高度に存在すると、3年後に要介護状態に移行するリスクが2倍になること、そのほかにも認知症、運動障害、うつ病、心血管障害、排尿障害、脳萎縮などの発症にも関係することが報告されています。さらに、脳室周囲に大脳白質病変があるほうが、他の場所にあるよりもリスクが高くなることもわかっています。

◆加齢に伴う変化だとすると、防ぎようがないのでしょうか。実は高血圧が大脳白質病変と密接な関係にあります。高血圧状態が長く続くと、脳血管の老化を促し、大脳白質病変を進行させます。また、メタボリックシンドロームも大脳白質病変と有意な関連性があることがわかっており、また、栄養の偏りも影響するといわれます。

◆大脳白質病変の予防には、まず高血圧とメタボの改善に努めましょう。塩分を控える(1日6〜8g以下に抑える)、脂肪分を控えめにする、魚に含まれるEPA(エイコサペンタエン酸)やDHA(ドコサヘキサエン酸)など不飽和脂肪酸をとる、早食い・ドカ食いをしない、適度な運動を続ける、ストレスを解消する、睡眠と休養を十分にとる、などです。

◆これらは、糖尿病などそのほかの生活習慣病も予防・改善でき、結果的には動脈硬化を防ぎますので、最終的には生命にかかわる脳卒中のリスクを減らすことができるのです。

(監修:寺本神経内科クリニック院長 寺本純/2017年8月22日)

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