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味覚も老化する!?

塩分過剰に注意

年齢を重ねると、さまざまな機能が低下してきますが、味覚も例外ではありません。味覚が衰えると、どんな不都合が生じるのでしょうか? 

◆味覚は舌や口腔・咽頭の表面にある味蕾(みらい)という感覚器官で感知しています。味蕾は生直後が最も多く1万個以上あると考えられ、成人するころには約7000〜8000個に減少します。その後、加齢とともに減り続け、80歳になると約4000個にまで減ってしまいます。

◆味覚には、塩味、甘味、酸味、苦味、うま味の5つの基本味があります。だいたい60〜70歳くらいから全般的に味覚が鈍くなり、特に著しく塩味に対して起こります。塩味の次に鈍くなるのは甘味や酸味で、苦味はあまり大きな変化がないようです。

◆塩味に対する感覚が鈍るため、高齢者には塩辛い味付けでちょうどよく感じるようになります。若い人が同じものを食べると塩辛く感じます。反対に、若い人が作った料理は、高齢者には薄く感じられることが多いようです。

◆しかし、塩分の摂り過ぎは、高血圧などさまざまな病気の原因になり、健康にとってはよくありません。また、塩辛いものを食べると、水分をたくさん摂るようになるため、腎臓にも負担がかかり、トイレに行く回数も増えてしまいます。

◆自分が作った料理を「塩辛い」と指摘されたら、味覚が衰えてきたのかもしれません。また、年齢とともに味覚が衰えると知っておけば、むやみに厳しい指摘をしないなど、味付けをめぐる家族間のトラブルを避けることができるでしょう。

◆料理の味が薄いと感じるようになったとき、おいしく食べるためには、調理の際にひと工夫しましょう。例えば、焼き魚は仕上げにレモン汁などで酸味をプラス。塩味が薄くてもおいしくいただくことができます。

◆だしの旨みや、麹のコクなどをプラスするのもいいでしょう。塩はサラサラした食卓塩よりも、ミネラル豊富な岩塩などの自然塩を使ったほうが、風味が豊かになり、使い過ぎを防げます。

◆甘味への感覚も鈍るため、甘いものも食べ過ぎにもつながり、肥満、脂肪肝、糖尿病のリスクが高まります。精製された白砂糖よりも、黒砂糖やきび砂糖を使うと、味に深みが出て、少量でも満足できるようです。

◆若い人でも亜鉛が不足すると、味蕾の働きが鈍くなって味覚障害に陥ります。日頃から不足しないように心がけようにしましょう。亜鉛を豊富に含む食材は、牡蠣、かつお、さば、いわし、豚肉、牛肉、ココア、パルメザンチーズ、カシューナッツ、ほうれん草などです。

◆また、唾液の分泌が減少した場合も、味覚を感じにくくなります。特に更年期以降の女性はドライマウス(口腔乾燥症)になりやすいので要注意です。よく噛んで食べたり、ストレスを減らしリラックスしたりすることも、ドライマウスの予防になります。

◆さらに、舌の表面に舌苔(ぜったい)がたまることも、味覚を感じにくくさせます。舌の表面に白い汚れなどがたまっていたら、舌を動かす運動が少ないこと(会話が少ない、食事の際によく噛んでいないなど)や、胃腸障害など内臓疾患の疑いがあります。原因を究明し、その疾患に対処しましょう。

◆専用の舌ブラシでの掃除は、舌の中央部分にのみ使用し軽くこする程度で手入れをしましょう(舌前方や舌辺縁は、味蕾が豊富に存在しますので、使用は避けること)。舌ブラシは、舌の味蕾のある乳頭などを傷つけることもあり、過度に使用するのは避けてください。口の中を清潔に保つことが、味覚の衰えをも防ぎます。心配な場合は、耳鼻咽喉科や歯科、口腔外科などに相談してください。

(監修:はくらく耳鼻咽喉科・アレルギー科クリニック院長 生井明浩/2018年8月20日)

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