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女性に多く見られる鼓膜炎とは?

耳掃除がきっかけになることも

鼓膜(こまく)は外耳と中耳を区切っている厚さ約0.1mmの膜で、音を中耳にある耳小骨へと伝える重要な働きをしています。鼓膜炎は、この鼓膜に起きる炎症で、過度の耳掃除や風邪などをきっかけに20〜40代の女性や幼小児に多く見られる病気です。

◆鼓膜炎は病態によって、鼓膜に水疱ができる水疱性鼓膜炎(急性鼓膜炎)と、鼓膜に肉芽といわれる組織細胞のかたまりができる肉芽性鼓膜炎(慢性鼓膜炎)とその他の3種類に分けられます。

◆水疱性鼓膜炎は、幼小児に多いのですが激しい耳の痛みが特徴です。耳だれはありません。中耳炎に伴って発症することが多く、その場合には発熱や、耳鳴りなどを伴うことがあります。炎症が中耳や内耳に及ぶと難聴など聴力に影響が出ることもあります。耳の中を観察すると、鼓膜に大小さまざまな水疱が確認でき、水疱は1つだけでなく数個できていることもあります。

◆原因は、風邪やインフルエンザなどのウイルスやマイコプラズマ、肺炎球菌などの細菌感染と考えられています。炎症を抑えて痛みを和らげるために抗菌薬と鎮痛薬の内服で治療するのが一般的ですが、小さなメスで水疱を潰す処置をする場合もあります。

◆肉芽性鼓膜炎は、鼓膜に肉芽といわれるびらんができて炎症を起こします。特徴的な症状は長く続く耳だれです。水疱性のような激しい痛みはないことが多く、耳がふさがったような感じやかゆみを訴える場合もあります。

◆原因はやはり細菌感染です。耳だれを検査して原因菌に応じた抗菌薬の点耳薬で治療します。ただ、点耳薬でいったん良くなっても再発することもあるため、繰り返す場合には肉芽を切除する処置や手術を行う場合もあります。

◆肉芽性鼓膜炎予防の注意として覚えておきたいのは、耳かきや綿棒などで耳を過剰に触って外耳を傷つけることが、細菌やウイルス感染のきっかけになりうることです。鼓膜炎だけでなく外耳道炎など他の病気の原因となることもあります。

◆実は外耳には自浄作用があって、耳垢は自然に外へ送り出される仕組みになっています。日頃のケアとしては、お風呂上がりなどにタオルで届く範囲を拭う程度で十分で、綿棒も奥まで入れずに入り口周辺を軽く5〜6周するくらいで止めておくことが大切です。耳掃除は月に1〜2回まででよく、やりすぎは禁物です。

◆もしも奥のほうにある耳垢が気になる場合は、耳鼻咽喉科で取り出してもらいましょう。子どもも大人も同様です。また、耳だれや痛み、かゆみ、聞こえの違和感などがあらわれたら、放置せずに早めに耳鼻咽喉科を受診することが大切です。

(監修:はくらく耳鼻咽喉科・アレルギー科クリニック院長 生井明浩/2019年1月2日)

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