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かゆみの悪循環を防ぐには?

かけばかくほどかゆくなる!?

様々な原因によるかゆみという感覚は、「かゆい」と思ってかき始めると、ますますかゆみが強くなってしまう……。だれでも一度はある経験ではないでしょうか。「かゆみの悪循環」に陥るとますます厄介なことに。どのように対処すればよいでしょうか。

◆かゆみはもともと、皮膚に刺激が加わったときに感じる感覚の一つです。かゆいというシグナルによって刺激やその原因となる異物に気づき、取り除くことを促します。かゆみが起こるメカニズムはまだ十分に解明されていませんが、おおよそ次のような仕組みと考えられています。

◆皮膚のかゆみを脳に伝えているのは知覚神経ですが、その末端は表皮と真皮の境目まで伸びています。虫刺されや、金属、植物などのアレルゲン、そのほかのかゆみを生じる原因物質に触れるといった刺激を受けると、皮膚にある肥満細胞からヒスタミンなどのかゆみの原因となる物質が分泌されます。それを知覚神経が受け取って脳に伝えることで、かゆみが生じます。

◆知覚神経がヒスタミンを感知すると、神経ペプチドと呼ばれる神経伝達物質を放出。この神経ペプチドが肥満細胞を刺激し、さらにヒスタミンが分泌されます。「かゆいから掻く」という行為は、知覚神経の刺激→神経ペプチドの放出→ヒスタミンの分泌、というサイクルを促進します。この悪循環が繰り返されることで、かゆみがぶり返してさらに強くなったり、かゆみの範囲が広がったりするのです。

◆ほかにも、皮膚をかきむしることで微細な傷がつき、元々備わっている皮膚のバリア機能が低下することも関係します。皮膚が過敏な状態になり、ちょっとした刺激でさらにかゆみを感じるようになってしまいます。

◆では、どうすればこの悪循環をストップすることができるのでしょうか。まず、かゆみを感じても、できるだけかかないこと。保冷剤をタオルでくるんでかゆい部分に当てるなどといった、体温よりちょっとだけ皮膚を冷やして、神経の興奮をおさえるとかゆみが軽減できます。

◆皮膚の乾燥を防ぎ、バリア機能を維持することもかゆみの予防に有効です。皮膚の乾燥が進むと、かゆみを感じる知覚神経が表皮近くまで伸びてきます。皮膚への刺激となる熱いお湯への入浴、体を洗う際にタオルなどでごしごしこすることなども避けましょう。

◆乾燥対策としては、日ごろの保湿が大切です。入浴後は保湿クリームなどを全身に塗ってうるおいを与えましょう。手やすね、ひざなど、特定の部分がかゆくなる場合は、昼間も保湿剤を使うなどして、できるだけ乾燥を防いでください。

◆軽快しないしつこいかゆみの場合、アトピー性皮膚炎や肝臓の病気など背景のかゆみを生じる疾患を対処しなければならないため、まずは皮膚科を受診して、症状や原因について調べてもらいましょう。

(監修:関東中央病院 皮膚科特別顧問 日野治子/2019年2月6日)

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