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咀嚼力(噛む力)をチェックしよう

よく噛むとよいことがたくさん

咀嚼(そしゃく)とは口でものを噛んでつぶすことで、噛む力のことを咀嚼力といいます。しっかり噛めること、よく噛むことは健康の維持に欠かせないといわれますが、どのような理由なのでしょう? また、自分の噛む力をチェックするには?

◆ひとの噛む力は、上下第1大臼歯の部分で体重くらいの力があるといわれていますが、食生活の変化によって硬いものを食べることが減り、よく噛まなくても飲み込め軟らかいものを食べることが増え、咀嚼力が弱くなっていることが心配されています。成長期の子どもはもちろんのこと、大人や高齢者の食事内容を考えるうえでも、どのくらい咀嚼できるかは重要です。

◆咀嚼は健康と大きく関わっています。まず、噛むことで唾液の分泌が促され、唾液中に含まれるアミラーゼなどの消化酵素が食べ物と口の中で唾液とよく混ざりあい、消化吸収を助けて胃の負担を軽くします。さらに、よく噛む行為は満腹中枢を刺激して食べ過ぎを防止し、肥満の予防につながります。

◆咀嚼には口の中を清潔に保つ働きもあります。咀嚼によって分泌される唾液は口の中に残った食べかすなどを洗い流すほか、リゾチームやラクトフェリンなどの殺菌・抗菌作用のある成分が含まれていて、体内へ細菌の侵入を防いでいます。また、酸を中和して口の中を中性に保ったり、再石灰化によって虫歯を防ぐといった健康維持に有効な成分が含まれていることがわかってきています。

◆さらに、噛むときに顎を動かすことで血液循環がよくなり、脳への血流を増やします。脳の血流が増えることは、学習、認知、思考、集中といった脳の働きを活発にさせ、子どもでは脳の発育を促し、高齢者では認知症の予防につながることが期待されています。

◆しっかりたくさん噛むことで、顔の筋肉や顎の骨を鍛えることになるので、丈夫な顎やバランスのよい歯並びなどの骨格形成にも有効です。

◆近年は、スポーツ選手が試合中にガムを噛んでいるのを見かけることがありますが、噛む行為にはストレスを緩和させ、運動反射能力を高める効果があることも知られています。

◆咀嚼力のチェックは、専用のガムを使ったテストで簡単に受けられます。健康イベントなどでこのチェックを実施していることもありますし、オーラルフレイルチェックとして歯科医院でも行われています。オーラルフレイルとは咀嚼や滑舌、飲み込みなどの口腔機能の衰え(フレイル)のことをいいます。
(*ガムによる検査は入れ歯や乳幼児には使えません。)

◆検査はガムを指定回数噛んで色の変化で判断します。その他、グミゼリーを噛んで溶け出したグルコースを測ったり、粉砕の程度を評価する方法、感圧シートを噛んで力を測定する方法などもあります。

◆子どもも大人も気軽にできる検査法もあるので、たとえば高齢の家族の食が進まなくなってきた、噛み切れない・飲み込めないようだという場合など、咀嚼力をチェックしてみるとよいかもしれません。飲み込みについては嚥下(えんげ)機能を診てもらいましょう。

◆咀嚼は、ひとが生きていく上で食べ物を摂取するために欠かせないものですが、それだけでなくおいしく食べるためにも重要です。忙しさから早食いになり、あまり噛まない癖がついている方は、意識的にゆっくりとよく噛んで、ていねいに味わって食べることを心がけましょう。体も心もいたわることになります。

(監修:松下歯科医院院長 松下和夫/2019年9月24日)

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