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ウイルスの変異はRNAのコピーミス?

変異はヒトの1000倍!?

2019年末から世界的な流行をみせているCOVID-19(新型コロナウイルス:SARS-CoV-2感染症)やインフルエンザウイルスなど、ウイルスは変異して次々に新型ができて広がっていくことが恐れられています。そもそもウイルスが変異するしくみとはどのようなものなのでしょうか。

◆ウイルスは自力では増殖することはできず、他の生物に侵入・感染し、感染した細胞の中で増殖します。親から子にゲノム(遺伝情報)を伝えていくのは他の生物と変わりなく、これらのウイルスの場合は粒子内にもつRNAがゲノムとして受け継がれます。ウイルスにもRNAウイルスとDNAウイルスがありますが、ヒトなどのウイルス以外の生物のゲノムはDNAで伝えられます。

◆RNAはDNAに比べて子世代にコピーする際にコピーミスが起こりやすく、このコピーミスが「変異」と呼ばれます。たとえば、インフルエンザウイルスではRNAは8本ありますが、頻繁にこのコピーミスが発生し、ヒトの1000倍高率にミスが起こるといわれています。また、1日で100万個以上という速さで増殖するため、さらに変異の数が上がります。

◆変異には部分的に起こるマイナーチェンジ(抗原連続変異)と、フルモデルチェンジ(抗原不連続変異)があり、通常はマイナーチェンジが起こるのですが、数十年単位でフルモデルチェンジが発生し、その場合は大流行の原因となり得ます。

◆鳥インフルエンザウイルスは変異によってヒト−ヒトにも感染するようになった、という文言もよく耳にします。マイナーチェンジが頻繁に行われることで、トリからヒトへ、ヒトからヒトへといった感染が発生する可能性が高くなるのです。

◆今回のSARS-CoV-2も当初、ヒトからヒトへの感染力は弱いと考えられていましたが、これほどの流行を引き起こすところをみると、変異しているかもしれないと感染症の専門家はみているようです。また高齢者だけでなく、若年層・壮年層での罹患、重症化も増えるとすれば、毒性が強くなっている可能性も考えられます。

◆ウイルスの変異や流行に関しては、まだ解明されていない点も多くあります。SARS-CoV-2に対しても今後のワクチンの登場が待たれますが、もちろん全員が罹患するわけではなく感染しても軽症の場合も少なくありません。まずは、石けんと流水でのていねいな手洗い、症状がなくても感染させることもあるのでせきエチケットの徹底、「3密(密集、密閉、密接)」の回避など、予防に努めながら、免疫力を落とさない生活を心がけましょう。

(監修:東京医科大学病院 総合診療科准教授 原田芳巳/2020年5月29日)

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